Historia del chocolate

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La historia del chocolate se remonta a los antiguos mayas, e incluso antes a los antiguos olmecas del sur de México. La palabra chocolate puede evocar imágenes de dulces barras de caramelo y deliciosas trufas, pero el chocolate de hoy es un poco como el chocolate del pasado. A lo largo de gran parte de la historia, el chocolate fue una bebida venerada pero amarga, no un dulce y comestible.

 

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Cómo se hace el chocolate

El chocolate está hecho de la fruta de los árboles de cacao, que son nativos de América Central y del Sur. Las frutas se llaman vainas y cada vaina contiene alrededor de 40 granos de cacao. Los granos se secan y se tuestan para crear granos de cacao.
No está claro exactamente cuándo apareció el cacao o quién lo inventó. Según Hayes Lavis, curador de artes culturales del Museo Nacional del Indígena Americano del Smithsonian, ollas y vasijas olmecas antiguas de alrededor de 1500 a. C. fueron descubiertos con trazas de teobromina, un compuesto estimulante que se encuentra en el chocolate y el té.
Se cree que los olmecas usaron cacao para crear una bebida ceremonial. Sin embargo, dado que no guardaban historia escrita, las opiniones difieren sobre si usaron granos de cacao en sus brebajes o solo la pulpa de la vaina de cacao.

 

Chocolate maya, imagen de pintura maya

Chocolate maya

Los olmecas indudablemente transmitieron su conocimiento sobre el cacao a los mayas centroamericanos que no solo consumían chocolate, sino que lo veneraban. La historia escrita maya menciona las bebidas de chocolate que se usan en celebraciones y para finalizar transacciones importantes.

A pesar de la importancia del chocolate en la cultura maya, no estaba reservado para los ricos y poderosos, sino que estaba disponible para casi todos. En muchos hogares mayas, el chocolate se disfrutaba con cada comida. El chocolate maya era espeso y espumoso y a menudo se combinaba con chiles, miel o agua.

Granos de cacao como moneda

Los aztecas llevaron la admiración del chocolate a otro nivel. Creían que sus dioses les daban cacao. Al igual que los mayas, disfrutaron la patada con cafeína de las bebidas de chocolate especiadas calientes o frías en recipientes adornados, pero también usaron los granos de cacao como moneda para comprar alimentos y otros productos. En la cultura azteca, los granos de cacao se consideraban más valiosos que el oro.

El chocolate azteca era principalmente una extravagancia de clase alta, aunque las clases bajas lo disfrutaban ocasionalmente en bodas u otras celebraciones.

Quizás el amante del chocolate azteca más famoso de todos fue el poderoso gobernante azteca Montezuma II, quien supuestamente bebía galones de chocolate cada día para obtener energía y como afrodisíaco. También se dice que reservó algunos de sus granos de cacao para su ejército.

Chocolate Caliente Español

Hay informes contradictorios sobre cuándo llegó el chocolate a Europa, aunque se acordó que llegó por primera vez a España. Una historia dice que Cristóbal Colón descubrió granos de cacao después de interceptar un barco comercial en un viaje a América y trajo los granos a España con él en 1502.

Otra historia dice que el conquistador español Hernán Cortés fue introducido al chocolate por los aztecas de la corte de Montezuma. Después de regresar a España, con granos de cacao a cuestas, supuestamente mantuvo su conocimiento del chocolate como un secreto bien guardado. Una tercera historia afirma que los frailes que presentaron a los mayas guatemaltecos a Felipe II de España en 1544 también trajeron granos de cacao como regalo.

No importa cómo llegó el chocolate a España, a fines del siglo XVI fue una indulgencia muy querida por la corte española, y España comenzó a importar chocolate en 1585. A medida que otros países europeos como Italia y Francia visitaron partes de América Central, también aprendieron sobre el cacao y llevaron el chocolate a sus países de perspectiva.

Pronto, la manía del chocolate se extendió por toda Europa. Con la gran demanda de chocolate llegaron las plantaciones de chocolate, que fueron trabajadas por miles de esclavos.

Los paladares europeos no estaban satisfechos con la receta tradicional de bebida de chocolate azteca. Hicieron sus propias variedades de chocolate caliente con azúcar de caña, canela y otras especias y saborizantes comunes.

Pronto, las casas de chocolate de moda para los ricos surgieron en Londres, Amsterdam y otras ciudades europeas.

Chocolate en las colonias americanas

El chocolate llegó a Florida en un barco español en 1641. Se cree que la primera casa de chocolate estadounidense se abrió en Boston en 1682. En 1773, los granos de cacao eran una importación importante de la colonia estadounidense y el chocolate era disfrutado por personas de todas las clases.

Durante la Guerra Revolucionaria, el chocolate se proporcionó a los militares como raciones y, a veces, a los soldados como pago en lugar de dinero. (El chocolate también se proporcionó como raciones a los soldados durante la Segunda Guerra Mundial).

Poder del cacao

Cuando el chocolate apareció por primera vez en Europa, era un lujo que solo los ricos podían disfrutar. Pero en 1828, el químico holandés Coenraad Johannes van Houten descubrió una forma de tratar los granos de cacao con sales alcalinas para hacer un chocolate en polvo que fuera más fácil de mezclar con agua.

El proceso se conoció como «procesamiento holandés» y el chocolate producido se denominó cacao en polvo o «cacao holandés».

Se supone que Van Houten también inventó la prensa de cacao, aunque algunos informes afirman que su padre inventó la máquina.

. La prensa de cacao separó la manteca de cacao de los granos de cacao tostados para hacer cacao en polvo de forma económica y fácil, que se utilizó para crear una amplia variedad de deliciosos productos de chocolate.

Tanto el procesamiento holandés como la prensa de chocolate ayudaron a que el chocolate fuera asequible para todos. También abrió la puerta para que el chocolate se produzca en masa.

Barras de chocolate Nestle

Durante gran parte del siglo XIX, el chocolate se disfrutaba como bebida; a menudo se agregaba leche en lugar de agua. En 1847, el chocolatero británico J.S. Fry and Sons creó la primera barra de chocolate moldeada a partir de una pasta hecha de azúcar, licor de chocolate y manteca de cacao.

El chocolatero suizo Daniel Peter es generalmente acreditado por agregar leche en polvo deshidratada al chocolate para crear chocolate con leche en 1876. Pero no fue sino hasta varios años después que trabajó con su amigo Henri Nestle y crearon la Compañía Nestle y llevaron el chocolate con leche al mercado de masas.

El chocolate había recorrido un largo camino durante el siglo XIX, pero aún era difícil y difícil de masticar. En 1879, otro chocolatero suizo, Rudolf Lindt, inventó la máquina de caracola que mezclaba y aireaba el chocolate, lo que le daba una consistencia suave y derretida en la boca que combinaba bien con otros ingredientes.

A fines del siglo XIX y principios del siglo XX, las empresas familiares de chocolate como Cadbury, Mars, Nestle y Hershey producían en masa una variedad de dulces de chocolate para satisfacer la creciente demanda de golosinas.

 

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Chocolate hoy

La mayoría del chocolate moderno es altamente refinado y producido en masa, aunque algunos chocolateros aún hacen sus creaciones de chocolate a mano y mantienen los ingredientes lo más puros posible. El chocolate está disponible para beber, pero a menudo se disfruta como un dulce comestible o en postres y productos horneados.

Si bien su barra de chocolate promedio no se considera saludable, el chocolate negro se ha ganado su lugar como una delicia saludable para el corazón y rica en antioxidantes.

Chocolate de Comercio Justo

La producción moderna de chocolate tiene un costo. Mientras muchos productores de cacao luchan para llegar a fin de mes, algunos recurren al trabajo esclavo o de bajos salarios (a veces adquiridos por el tráfico de niños) para mantenerse competitivos.

Esto ha llevado a los esfuerzos de base para que las grandes compañías de chocolate reconsideren cómo obtienen su suministro de cacao. También ha resultado en llamamientos para más chocolate de «comercio justo» que se crea de una manera ética y sostenible.